15 elefantes chineses estão em uma longa marcha para o norte. Porque ninguém sabe - Dezembro 2021

Desde que partiram na primavera do ano passado da Reserva Natural Nacional de Xishuangbanna, na fronteira sudoeste da China com o Laos, os elefantes trotaram pelo meio de uma rua estreita do condado, passando por uma concessionária de automóveis fechada e residentes boquiabertos.

China, elefantes asiáticosNesta foto aérea divulgada pela Agência de Notícias Xinhua da China, uma manada de elefantes asiáticos selvagens está no condado de E'shan, no sudoeste da província de Yunnan da China, sexta-feira, 28 de maio de 2021. (Hu Chao / Xinhua via AP)

Talvez eles estejam procurando por comida melhor. Talvez eles tenham se perdido. Talvez eles sejam apenas aventureiros e se divertindo.

Ninguém tem certeza. Mas, por alguma razão, uma manada de 15 elefantes asiáticos tem caminhado pesadamente pela China por mais de um ano, viajando mais de 480 quilômetros através de vilas, manchas de floresta - e, a partir das 21h55 de quarta-feira, nos limites da cidade de Kunming , população 8,5 milhões.

Desde que partiram na primavera do ano passado da Reserva Natural Nacional de Xishuangbanna, na fronteira sudoeste da China com o Laos, os elefantes trotaram pelo meio de uma rua estreita do condado, passando por uma concessionária de automóveis fechada e residentes boquiabertos. Eles entraram em estoques de grãos que sobraram da fermentação, levando a relatos de pelo menos um elefante bêbado. Eles devoraram caminhões de milho e abacaxi deixados de fora por funcionários do governo em um esforço para desviá-los para áreas menos povoadas - e então seguiram seu caminho.

É o movimento de elefantes mais conhecido da China, de acordo com especialistas. Para onde eles irão em seguida, ninguém sabe. Quando eles vão parar? Também confuso.

Isso me faz pensar no filme ‘Nomadland’, disse Becky Shu Chen, uma consultora da Sociedade Zoológica de Londres que estudou as interações entre elefantes e humanos.

O que é certo é que eles cativaram as redes sociais chinesas, sacudiram as autoridades locais e causaram mais de US $ 1,1 milhão em danos. Eles também deixaram os pesquisadores de elefantes coçando a cabeça.

Os especialistas estão pedindo ao público que tempere seu deleite com a consciência da importância ecológica, em um país onde o ávido entusiasmo pela conservação não coincidiu necessariamente com uma avaliação do que significará viver ao lado de mais elefantes.

Isso faz parte do negócio, disse Ahimsa Campos-Arceiz, principal investigador do Jardim Botânico Tropical Xishuangbanna, especializado em elefantes. Queremos conservar elefantes e tigres. Mas não temos 10.000 quilômetros quadrados para colocar esses elefantes e tigres e dizer: ‘Seja feliz lá, não se preocupe’.

A jornada parece ter começado em março de 2020, quando 16 elefantes foram vistos movendo-se da reserva natural para o norte em direção à cidade de Pu’er, no sul da província de Yunnan, de acordo com a mídia estatal.

Mas o movimento é normal para os elefantes, que têm grandes áreas de vida pelas quais viajam em busca de alimento, disse Campos-Arceiz. Portanto, não foi até recentemente que pesquisadores e funcionários do governo começaram a notar o quão longe esse rebanho havia vagado. Em abril, os elefantes foram avistados ao redor do condado de Yuanjiang, cerca de 370 quilômetros ao norte da reserva natural.

Até então, alguns elefantes haviam se virado, enquanto outros haviam nascido, de acordo com as autoridades. O grupo agora é composto por 15 animais.

Não está claro o que motivou os elefantes a deixarem suas casas. Mas, após os esforços de conservação, a população de elefantes da China cresceu nos últimos anos, de menos de 200 várias décadas atrás para cerca de 300 hoje, de acordo com estatísticas oficiais. (Os pesquisadores dizem que os números reais não são claros.) Ao mesmo tempo, o desmatamento reduziu seu habitat.

A crescente proximidade dos elefantes com os humanos - e seu status de proteção estrita - encorajou os animais, de acordo com Campos-Arceiz. E eles são espertos: conforme eles começaram a ultrapassar os limites das reservas naturais e cruzar para áreas mais populosas, eles descobriram que as safras eram mais atraentes do que sua tarifa florestal usual.

Os elefantes aprenderam que há muito alimento, é tão nutritivo, é tão fácil de colher e é seguro, disse Campos-Arceiz. Isso significa que os elefantes estão voltando para lugares onde estavam ausentes há muito tempo.

Como resultado, não é surpreendente ver elefantes vagando além de seus habitats normais, disse ele, e o fenômeno provavelmente continuará à medida que sua população continua a crescer. (Na verdade, Campos-Arceiz reagendou uma entrevista na quarta-feira à noite porque ele estava nos jardins de Xishuangbanna no escuro, seguindo outro rebanho de elefantes que havia vagado cerca de 40 milhas de sua área de origem.)

Ainda assim, isso não explica o movimento de longa distância da manada de elefantes selvagens para o norte, como a outra manada passou a ser conhecida nas redes sociais.

Não faço ideia, Campos-Arceiz disse porque o grupo ainda não se instalou em um local. Não confie em ninguém que lhe dê uma resposta muito clara.

A ausência de clareza não diminuiu em nada o prazer do público com a longa marcha dos animais. Usuários de redes sociais arrulharam vídeos de um elefante mais velho resgatando um filhote que caiu na sarjeta. Eles sugeriram que, se os elefantes se apressarem, chegarão a Pequim a tempo para o 100º aniversário do Partido Comunista Chinês no próximo mês. Até a Xinhua, a agência de notícias estatal, se referiu jocosamente ao rebanho como um grupo turístico.

Na quinta-feira, o site do buffet de elefantes selvagens hashtag para o norte se tornou uma tendência no Weibo, uma plataforma de mídia social popular na China, depois que os residentes de uma vila perto de Kunming prepararam carrinhos de talos de milho para eles.

Apesar de reconhecer a diversão do público, o governo alertou as pessoas para ficarem longe dos animais, lembrando-os de que eles podem ser perigosos. O rebanho errante ainda não causou ferimentos em humanos, mas houve mais de 50 vítimas envolvendo elefantes asiáticos entre 2011 e 2019, de acordo com a mídia estatal.

As autoridades locais se esforçaram para elaborar Planos de Emergência de Prevenção e Acidentes com Elefantes. Eles rastrearam os movimentos dos elefantes por drones e enviaram centenas de trabalhadores para evacuar os residentes, montar barreiras de emergência e reservar 18 toneladas de comida.

Mas ainda não há um plano de longo prazo.

Em uma situação ideal, disse Chen da Sociedade Zoológica de Londres, os elefantes voltariam por conta própria para Xishuangbanna. Mas não há garantia: na Índia, no início dos anos 2000, dezenas de elefantes vagaram para uma ilha fluvial habitada por humanos e, apesar dos esforços para empurrá-los para áreas despovoadas, ainda estão vagando por perto hoje como um rebanho de desabrigados.

O melhor resultado, disse Chen, seria a atenção que o rebanho atraiu para aumentar a conscientização sobre a possibilidade de conflito entre humanos e elefantes, que provavelmente aumentará. Somente preparando as pessoas para essa realidade, disse ela, os esforços de conservação realmente teriam sucesso.

O que temos que aprender não é como resolver o problema, mas como aumentar a tolerância, disse ela. Como podemos usar este evento para que todos prestem atenção à questão da convivência entre pessoas e animais?