Lamentação do Natal na Grã-Bretanha: escassez de carne e atrasos nas entregas - Dezembro 2021

Os matadouros estão com falta de pessoal e estão processando um número menor do que o normal de porcos. Há falta de motoristas para transportar a carne suína para mercearias e açougues. E há menos açougues para preparar a carne para os consumidores.

Fazenda de porcos de Simon Watchorn perto de Bungay, Inglaterra, 3 de outubro de 2021. (Andrew Testa / The New York Times)

Escrito por Jenny Gross

Para entender o profundo sentimento de ansiedade que os britânicos sentem sobre a escassez de suprimentos que aflige a nação - e as ameaças de interrupções na mesa do jantar de Natal - basta viajar para a fazenda de porcos de Simon Watchorn, cerca de duas horas a nordeste de Londres.

Em 2014, Watchorn foi o criador de porcos do ano da Inglaterra, com um negócio próspero. Mas este ano, disse ele, as perspectivas para a queda são desanimadoras.

Os matadouros estão com falta de pessoal e estão processando um número menor do que o normal de porcos. Há falta de motoristas para transportar a carne suína para mercearias e açougues. E há menos açougues para preparar a carne para os consumidores.

Se os problemas persistirem, Watchorn pode ter que começar a sacrificar alguns de seus 7.500 porcos até o final do mês que vem. Os porcos crescem cerca de 15 libras por semana e, a partir de certo ponto, são grandes demais para serem processados ​​pelos matadouros.

Watchorn disse que a última vez que consegue se lembrar de coisas tão ruins foi durante um surto da doença das vacas loucas no final dos anos 1990. É uma confusão, disse ele. É pior do que uma confusão, é um desastre e não sei quando vai acabar.

Watchorn, 66, é um dos muitos produtores de alimentos e outros produtos que alertam sobre um inverno assustador para os britânicos. A escassez continuou a atormentar a economia britânica na segunda-feira, quando os postos de gasolina em Londres e no sudeste da Inglaterra relataram problemas para conseguir combustível, e o governo começou a enviar militares para ajudar a diminuir a falta de motoristas. Os consórcios de supermercados dizem que as pressões dos custos de transporte crescentes, a escassez de mão de obra e os custos das commodities já estão empurrando os preços para cima e provavelmente continuarão fazendo isso.

O chanceler do Tesouro, Rishi Sunak, reconheceu na rádio BBC na segunda-feira que haverá escassez na época do Natal. Ele disse que o governo está fazendo tudo que podemos para mitigar os problemas da cadeia de suprimentos, mas admitiu que não havia varinha mágica.

Watchorn, que se orgulha de administrar uma fazenda onde todos os animais adultos vivem do lado de fora, está convencido de que o Brexit é o responsável pela atual angústia, dizendo que o êxodo de trabalhadores europeus da Grã-Bretanha levou a uma escassez de mão-de-obra prejudicial. O povo britânico votou pelo rompimento com a União Européia para reduzir a imigração, acredita ele, sem perceber como uma saída do bloco na beira do precipício seria para as empresas.

Fazenda de porcos de Simon Watchorn perto de Bungay, Inglaterra, 3 de outubro de 2021. (Andrew Testa / The New York Times)

Eles não votaram na falta de supermercados, disse ele no domingo, enquanto dezenas de porcos se reuniam ao seu redor para serem alimentados. Eles não entenderam que esse seria um resultado provável, provável.

Sunak e outros líderes conservadores dizem que os problemas de abastecimento são uma questão global em grande parte atribuível à pandemia e não se limitando à Grã-Bretanha. Na verdade, as empresas em todo o mundo estão enfrentando o aumento dos preços da energia, escassez de produtos e escassez de mão de obra.

Mas os desafios na Grã-Bretanha são agudos, com muitas indústrias enfrentando escassez de trabalhadores - em parte por causa da pandemia, mas também, dizem muitos proprietários de empresas, por causa de leis de imigração mais rígidas que entraram em vigor após a saída da Grã-Bretanha da União Europeia em janeiro .1.

Estamos tentando desesperadamente encontrar trabalhadores, disse Jon Hare, porta-voz da British Meat Processors Association, que estima que a Grã-Bretanha carece de cerca de 25.000 açougueiros e trabalhadores de fábricas de processamento. Ele pediu ao governo que emita mais vistos de curto prazo para trabalhadores estrangeiros para ajudar a indústria na transição para fora da União Europeia. Existem poucas pessoas que você pode tirar do sistema de produção antes que o sistema comece a quebrar, disse ele.

O espectro de interrupções na temporada de férias é particularmente ressonante na Grã-Bretanha, onde o Natal não é Natal sem alimentos tradicionais. Mesmo assim, os produtores de carne britânicos dizem que pode faltar à mesa de jantar algumas das especialidades sazonais com que as pessoas contam todo mês de dezembro. Isso inclui porcos em um cobertor (salsichas enroladas em bacon que são diferentes da versão americana), presunto glaceado e pudim de Yorkshire, que exigem trabalho adicional para serem preparados, disse Hare.

A National Pig Association alertou que cerca de 120.000 porcos estão retidos nas fazendas devido à falta de trabalhadores no matadouro, e o British Poultry Council disse que espera cortar a produção de perus no Natal em 20%. Na segunda-feira, os manifestantes se reuniram em frente à conferência do Partido Conservador em Manchester com cartazes que diziam Tudo o que queremos no Natal são nossos porcos em um cobertor e #saveourbacon.

Os consumidores já estão prevendo a escassez. Um agricultor em Leeds disse que, no mês passado, os clientes já haviam pedido todos os 3.500 perus que ela estava criando para o Natal - a primeira vez.

A falta de motoristas de caminhão também causou escassez esporádica de alimentos básicos, incluindo ovos, leite e assados. Uma em cada seis pessoas na Grã-Bretanha disse que nas últimas semanas não conseguiu comprar certos alimentos essenciais porque não estavam disponíveis, de acordo com um relatório do Office for National Statistics, que pesquisou cerca de 3.500 famílias.

Alguns consumidores entrevistados nos últimos dias disseram que não tiveram problemas para encontrar o que queriam nos supermercados. Mas Meriem Mahdhi, 22, que se mudou da Itália para Colchester, no sudeste da Inglaterra, no mês passado para cursar a faculdade, disse que teve dificuldade para encontrar itens essenciais em sua mercearia local, a Tesco, a maior rede de supermercados da Grã-Bretanha. Todos os alimentos secos, como macarrão, frutas enlatadas, acabou, todos os dias, disse ela. A Tesco não respondeu a um pedido de comentário.

Buscando uma solução rápida, 200 militares em fadiga chegaram segunda-feira às refinarias para ajudar a entregar combustível aos postos de gasolina. Cerca de metade deles dirigia veículos civis e os demais forneciam apoio logístico. Como precaução extra, colocamos os drivers extras, disse Sunak.

No fim de semana, o governo disse que estendeu milhares de vistos temporários para trabalhadores estrangeiros trabalharem na Grã-Bretanha até os primeiros meses do ano que vem. Mas economistas disseram que os vistos temporários provavelmente não serão suficientes para fazer muita diferença, já que há escassez em todos os elos da cadeia de abastecimento.

Há falta de trabalhadores entrando, e os britânicos não estão dispostos a fazer o trabalho, disse Robert Elliott, professor da Universidade de Birmingham. Ele disse que é difícil dizer quanto dos problemas da cadeia de abastecimento foram resultado do Brexit versus a pandemia, mas independentemente disso, o governo escolheu políticas que não melhoraram a situação. O governo investiu pouco no treinamento de trabalhadores para dirigir caminhões, disse ele, e muito poucos jovens estão buscando a profissão para substituir os aposentados.

Simon Watchorn alimenta leitões em sua fazenda de porcos perto de Bungay, Inglaterra, 3 de outubro de 2021. (Andrew Testa / The New York Times)

Mesmo antes do Brexit, a indústria da carne tinha dificuldades para atrair trabalhadores devido ao trabalho árduo, aos baixos salários e às localizações remotas das fábricas de processamento. Os produtores aumentaram os salários dos açougueiros em uma média de 10% este ano, disse a British Meat Processors Association, mas a escassez ainda é tão severa que os membros do British Poultry Council relataram que cortaram a produção semanal de frango em 5% a 10%.

James MacGregor, o gerente geral da Riverford, uma empresa de alimentos orgânicos com sede em Devon, Inglaterra, disse que faltava cerca de 40 trabalhadores, ou cerca de 16% da empresa. Os açougueiros têm sido particularmente difíceis de encontrar, disse ele. Para lidar com a escassez, Riverford provavelmente oferecerá menos produtos à venda na época do Natal.

Parece que estamos olhando para o cano de uma arma um pouco no momento, disse MacGregor. É altamente provável que, se não vermos movimento em termos de combustível e mão de obra, acabaremos repassando parte desse custo para o consumidor.

Kathy Martyn, proprietária da Oakfield Farm em East Sussex, que tem cerca de 100 porcos, disse que ficou aliviada ao encontrar combustível na sexta-feira, bem a tempo de conseguir um serviço de bufê para um casamento no fim de semana. Ela disse que a falta de combustível dificultou o planejamento, e ela pode ter que sacrificar cerca de 20 de seus porcos este ano.

Vamos apenas arregaçar as mangas e respirar fundo, disse Martyn.

Watchorn, o criador de porcos, disse que sua fazenda perderá dinheiro este ano. Até mesmo o abate de porcos custa caro: se chegar a esse ponto, ele teria que encontrar alguém para abater os animais e depois levá-los embora. A ajuda financeira do governo para fazer isso ajudaria, mas ele disse que não estava contando com isso. Quando os porcos voam, ele brincou.