Como a futura redução da população transformará o mundo - Dezembro 2021

Como uma avalanche, as forças demográficas - empurrando para mais mortes do que nascimentos - parecem estar se expandindo e acelerando.

touca de berço, assaduras, assaduras em bebês, tipos de assaduras em bebês, como cuidar do bebêCom menos nascimentos, menos meninas crescem para ter filhos, e se elas têm famílias menores do que seus pais - o que está acontecendo em dezenas de países - a queda começa a parecer uma pedra atirada. (Foto: Getty Images / Thinkstock)

Escrito por Damien Cave, Emma Bubola e Choe Sang-Hun

Em todo o mundo, os países estão enfrentando a estagnação da população e uma queda da fertilidade, uma reversão estonteante sem igual na história registrada que tornará as festas de primeiro aniversário uma visão mais rara do que os funerais, e casas vazias uma monstruosidade comum.

As maternidades já estão fechando na Itália. Cidades fantasmas estão surgindo no nordeste da China. As universidades na Coreia do Sul não conseguem encontrar estudantes suficientes e, na Alemanha, centenas de milhares de propriedades foram arrasadas, com as terras transformadas em parques.

Como uma avalanche, as forças demográficas - empurrando para mais mortes do que nascimentos - parecem estar se expandindo e acelerando. Embora alguns países continuem a ver suas populações crescendo, especialmente na África, as taxas de fertilidade estão caindo em quase todos os outros lugares. Os demógrafos agora prevêem que na segunda metade do século ou possivelmente antes, a população global entrará em um declínio sustentado pela primeira vez.

Explicado|Por que a população da China logo começará a cair

Um planeta com menos pessoas poderia aliviar a pressão sobre os recursos, desacelerar o impacto destrutivo da mudança climática e reduzir os encargos domésticos para as mulheres. Mas os anúncios do censo este mês da China e dos Estados Unidos, que mostraram as taxas de crescimento populacional mais lentas em décadas para os dois países, também apontam para ajustes difíceis de entender.

A pressão de vidas mais longas e baixa fertilidade, levando a menos trabalhadores e mais aposentados, ameaça mudar a forma como as sociedades são organizadas - em torno da noção de que um excedente de jovens impulsionará as economias e ajudará a pagar pelos idosos. Também pode exigir uma reconceitualização da família e da nação. Imagine regiões inteiras onde todos tenham 70 anos ou mais. Imagine governos distribuindo bônus enormes para imigrantes e mães com muitos filhos. Imagine uma economia gigantesca cheia de avós e anúncios do Super Bowl promovendo a procriação.

É necessária uma mudança de paradigma, disse Frank Swiaczny, um demógrafo alemão que foi o chefe de tendências e análises populacionais para as Nações Unidas até o ano passado. Os países precisam aprender a conviver e se adaptar ao declínio.

As ramificações e respostas já começaram a aparecer, especialmente no Leste Asiático e na Europa. Da Hungria à China, da Suécia ao Japão, os governos estão lutando para equilibrar as demandas de uma coorte cada vez mais idosa com as necessidades dos jovens, cujas decisões mais íntimas sobre a gravidez estão sendo moldadas por fatores positivos (mais oportunidades de trabalho para mulheres) e negativos (desigualdade de gênero e alto custo de vida).

O século 20 apresentou um desafio muito diferente. A população global viu seu maior aumento na história conhecida, de 1,6 bilhão em 1900 para 6 bilhões em 2000, à medida que a expectativa de vida aumentava e a mortalidade infantil diminuía. Em alguns países - representando cerca de um terço da população mundial - essa dinâmica de crescimento ainda está em jogo. No final do século, a Nigéria poderia superar a China em população; em toda a África subsaariana, as famílias ainda têm quatro ou cinco filhos.

Mas em quase todos os outros lugares, a era de alta fertilidade está terminando. À medida que as mulheres ganham mais acesso à educação e à contracepção e à medida que as ansiedades associadas a ter filhos se intensificam, mais pais atrasam a gravidez e menos bebês nascem. Mesmo em países há muito associados a um rápido crescimento, como Índia e México, as taxas de natalidade estão caindo ou já estão abaixo da taxa de substituição de 2,1 filhos por família.

A mudança pode levar décadas, mas uma vez que começa, o declínio (assim como o crescimento) espirais exponencialmente. Com menos nascimentos, menos meninas crescem para ter filhos, e se elas têm famílias menores do que seus pais - o que está acontecendo em dezenas de países - a queda começa a parecer uma pedra atirada de um penhasco.

Torna-se um mecanismo cíclico, disse Stuart Gietel Basten, especialista em demografia asiática e professor de ciências sociais e políticas públicas na Universidade de Ciência e Tecnologia de Hong Kong. É o momento demográfico.

Alguns países, como Estados Unidos, Austrália e Canadá, onde as taxas de natalidade oscilam entre 1,5 e 2, atenuaram o impacto com os imigrantes. Mas na Europa Oriental, a migração da região agravou o despovoamento e, em partes da Ásia, a bomba-relógio demográfica que se tornou objeto de debate algumas décadas atrás finalmente explodiu.

A taxa de fertilidade da Coreia do Sul caiu para uma baixa recorde de 0,92 em 2019 - menos de um filho por mulher, a taxa mais baixa do mundo desenvolvido. A cada mês, nos últimos 59 meses, o número total de bebês nascidos no país caiu a uma profundidade recorde.

Esse declínio na taxa de natalidade, juntamente com uma rápida industrialização que empurrou as pessoas das cidades rurais para as grandes cidades, criou o que pode parecer uma sociedade de duas camadas. Enquanto grandes metrópoles como Seul continuam a crescer, colocando intensa pressão sobre infraestrutura e habitação, nas cidades regionais é fácil encontrar escolas fechadas e abandonadas, seus playgrounds cobertos de mato, porque não há crianças suficientes.

Em muitas áreas, mães grávidas não conseguem mais encontrar obstetras ou centros de assistência pós-natal. As universidades abaixo do nível da elite, especialmente fora de Seul, acham cada vez mais difícil preencher suas posições; o número de jovens de 18 anos na Coreia do Sul caiu de cerca de 900.000 em 1992 para 500.000 hoje. Para atrair alunos, algumas escolas até ofereceram iPhones.

Para aumentar a taxa de natalidade, o governo distribuiu bônus para bebês. Aumentou o abono de família e os subsídios médicos para tratamentos de fertilidade e gravidez. Autoridades de saúde têm presenteado os recém-nascidos com carne, roupas de bebê e brinquedos. O governo também está construindo jardins de infância e creches às centenas. Em Seul, todos os ônibus e vagões do metrô têm assentos rosa reservados para mulheres grávidas.

Mas este mês, o vice-primeiro-ministro Hong Nam-ki reconheceu que o governo - que gastou mais de US $ 178 bilhões nos últimos 15 anos incentivando as mulheres a ter mais bebês - não estava progredindo o suficiente. Em muitas famílias, a mudança parece cultural e permanente.

Meus avós tiveram seis filhos, e meus pais cinco, porque suas gerações acreditavam em ter vários filhos, disse Kim Mi-kyung, 38, mãe que fica em casa. Eu tenho apenas um filho. Para as minhas gerações e as mais novas, considerando todas as coisas, simplesmente não vale a pena ter muitos filhos.

A milhares de quilômetros de distância, na Itália, o sentimento é semelhante, com um cenário diferente.

Em Capracotta, uma pequena cidade no sul da Itália, uma placa em letras vermelhas em um prédio de pedra do século 18 com vista para as montanhas dos Apeninos diz Casa da Escola do Jardim de Infância - mas hoje, o prédio é uma casa de repouso.

Os residentes comem seu caldo noturno em toalhas de mesa enceradas na antiga sala de teatro.

Havia tantas famílias, tantas crianças, disse Concetta D’Andrea, 93, que foi aluna e professora na escola e agora é residente de uma casa de repouso. Agora não há ninguém.

A população de Capracotta envelheceu e contraiu dramaticamente - de cerca de 5.000 pessoas para 800. As carpintarias da cidade fecharam. Os organizadores de um torneio de futebol lutaram para formar ao menos um time.

A cerca de meia hora de distância, na cidade de Agnone, a maternidade fechou há uma década porque tinha menos de 500 nascimentos por ano, o mínimo nacional para permanecer aberto. Este ano, seis bebês nasceram em Agnone.

Antigamente, era possível ouvir os bebês chorando no berçário e era como música, disse Enrica Sciullo, uma enfermeira que costumava ajudar nos partos lá e agora cuida principalmente de pacientes mais velhas. Agora há silêncio e uma sensação de vazio.

Em um discurso este mês durante uma conferência sobre a crise da taxa de natalidade na Itália, o Papa Francisco disse que o inverno demográfico ainda é frio e escuro.

Mais pessoas em mais países podem em breve estar procurando por suas próprias metáforas. As projeções de nascimento muitas vezes mudam com base em como governos e famílias respondem, mas de acordo com projeções de uma equipe internacional de cientistas publicadas no ano passado no The Lancet, 183 países e territórios - de 195 - terão taxas de fertilidade abaixo do nível de reposição em 2100.

O modelo deles mostra um declínio especialmente acentuado para a China, com sua população estimada em queda de 1,41 bilhão agora para cerca de 730 milhões em 2100. Se isso acontecer, a pirâmide populacional basicamente mudará. Em vez de uma base de jovens trabalhadores sustentando um grupo menor de aposentados, a China teria tantos idosos de 85 quanto de 18.

O cinturão de ferrugem da China, no nordeste, viu sua população cair 1,2% na última década, de acordo com os números do censo divulgados terça-feira. Em 2016, a província de Heilongjiang se tornou a primeira do país a ficar sem dinheiro em seu sistema de pensões. Em Hegang, uma cidade fantasma na província que perdeu quase 10% de sua população desde 2010, as casas custam tão pouco que as pessoas as comparam a repolho.

Muitos países estão começando a aceitar a necessidade de se adaptar, não apenas de resistir. A Coreia do Sul está pressionando para que as universidades se fundam. No Japão, onde as fraldas para adultos agora superam as vendas para bebês, os municípios se consolidaram à medida que as cidades envelhecem e encolhem. Na Suécia, algumas cidades transferiram recursos das escolas para os cuidados de idosos. E em quase todos os lugares, as pessoas mais velhas estão sendo solicitadas a continuar trabalhando. A Alemanha, que anteriormente aumentava sua idade de aposentadoria para 67, agora está considerando aumentar para 69.

Indo mais longe do que muitas outras nações, a Alemanha também trabalhou por meio de um programa de contração urbana: as demolições removeram cerca de 330.000 unidades do estoque habitacional desde 2002.

E se o objetivo é o renascimento, alguns rebentos verdes podem ser encontrados. Depois de expandir o acesso a creches acessíveis e licença parental remunerada, a taxa de fertilidade da Alemanha aumentou recentemente para 1,54, de 1,3 em 2006. Leipzig, que antes estava encolhendo, agora está crescendo novamente após reduzir seu estoque de moradias e se tornar mais atraente com seu menor escala.

O crescimento é um desafio, assim como o declínio, disse Swiaczny, que agora é pesquisador sênior do Instituto Federal de Pesquisa Populacional da Alemanha.

Os demógrafos alertam contra ver o declínio da população simplesmente como motivo de alarme. Muitas mulheres estão tendo menos filhos porque é isso que desejam. Populações menores podem levar a salários mais altos, sociedades mais igualitárias, menores emissões de carbono e uma maior qualidade de vida para o menor número de crianças que nascem.

Mas, disse Gietel Basten, citando Casanova, o destino não existe. Nós mesmos moldamos nossas vidas.

Os desafios que temos pela frente ainda são um beco sem saída; nenhum país com uma desaceleração séria no crescimento populacional conseguiu aumentar sua taxa de fertilidade muito além do pequeno aumento que a Alemanha obteve. Há poucos sinais de crescimento salarial em países em retração, e não há garantia de que uma população menor signifique menos pressão sobre o meio ambiente.

Muitos demógrafos argumentam que o momento atual pode parecer para os futuros historiadores um período de transição ou gestação, quando os humanos descobriram ou não descobriram como tornar o mundo mais hospitaleiro - o suficiente para que as pessoas construam as famílias que desejam.

Pesquisas em muitos países mostram que os jovens gostariam de ter mais filhos, mas enfrentam muitos obstáculos.

Anna Parolini conta uma história comum. Ela deixou sua pequena cidade natal no norte da Itália para encontrar melhores oportunidades de emprego. Agora com 37 anos, ela mora com o namorado em Milão e colocou em espera o desejo de ter filhos.

Ela tem medo que seu salário de menos de 2.000 euros por mês não seja suficiente para uma família, e seus pais ainda moram onde ela cresceu.

Não tenho ninguém aqui que possa me ajudar, disse ela. Pensar em ter um filho agora me faria engasgar.