Dentro da luta massiva e custosa para conter uma megafira - Novembro 2021

O incêndio em Dixie mostra que, à medida que os incêndios florestais aumentam, também aumenta a magnitude do esforço para combatê-los.

Nesta foto de arquivo, as chamas queimam uma árvore gigante como parte do incêndio ventoso no bosque da trilha de 100 gigantes em Sequoia National Forest, Califórnia. (AP)

Escrito por Brent McDonald, Sashwa Burrous, Eden Weingart e Meg Felling

Um cresceu para um tamanho maior do que Rhode Island e destruiu uma cidade da era Gold Rush. Outro aumentou para um quarto de milhão de acres ao chegar a alguns quilômetros do Lago Tahoe. Outro incendiou 900 prédios e foi o primeiro a atingir 1 milhão de acres.

Nos últimos dois anos, a Califórnia se viu sitiada por mais incêndios em grande escala queimando com maior intensidade do que em qualquer momento registrado. Chamas gigantescas estão rasgando o estado com maior velocidade e frequência, destruindo cidades e enviando fumaça a centenas de quilômetros de distância. Nove dos 20 maiores incêndios da Califórnia ocorreram desde 2020 , de acordo com Cal Fire, a agência estadual de combate a incêndios. Quatro deles ainda estão queimando. Os incêndios forçaram funcionários estaduais e federais a organizar exércitos de pessoas e recursos a todo custo.

Explicado:|Por que a Califórnia tem tantos incêndios florestais?

No final de agosto, jornalistas do New York Times seguiram equipes de emergência em uma área florestal remota do norte da Califórnia enquanto lutavam contra o incêndio de Dixie, que com quase 1 milhão de acres é o segundo maior incêndio da história do estado. Ao longo de várias semanas, a operação cresceu para uma escala raramente vista antes: milhares de funcionários foram implantados, bem como centenas de tratores, aeronaves e outros equipamentos, junto com milhões de litros de água e retardante de chamas. As autoridades gastaram mais de US $ 610 milhões em três meses para controlar o incêndio - de longe a campanha de supressão mais cara da história da Califórnia, de acordo com o chefe do Cal Fire.

O incêndio em Dixie mostra que, à medida que os incêndios florestais aumentam, também aumenta a magnitude do esforço para combatê-los. Mas, à medida que os orçamentos do governo se tornam tensos, a seca extrema e os efeitos da mudança climática alteram a paisagem, combater as megafiras - grandes chamas que se espalham rapidamente e queimam em alta intensidade - é cada vez mais caro, levantando questões sobre a sustentabilidade a longo prazo do tiroteio.

O centro de comando do Lassen County Fairgrounds parecia uma pequena cidade que surgiu durante a noite. Estava repleto de escritórios em trailers, postos de alimentação, áreas de abastecimento, serviços de lavanderia, tendas-dormitório e vagas de estacionamento para muitos dos 569 carros de bombeiros e 194 caminhões-pipa funcionando em 16 de agosto, quando a operação estava no auge.

Todas as manhãs, às 7h, centenas de bombeiros, operadores de escavadeiras e pilotos se reuniam sob um bosque de choupos para uma reunião diária. Alguns membros da tripulação usavam moletons com os nomes de grandes incêndios anteriores, como insígnias de honra: incêndio no riacho, fogueira no acampamento, complexo de relâmpagos. Dixie também já tinha um.

Em uma área do centro de comando, um armazém de reabastecimento aproximadamente do tamanho de uma loja da Home Depot atendia equipes de motores que retornavam à linha de fogo. Em outro, voluntários do Corpo de Conservação da Califórnia enrolaram pilhas de tubos usados ​​de 30 metros de mangueira de incêndio amarela. Ao todo, mais de 1.174 milhas de mangueiras foram usadas - o suficiente para se estender de San Diego a Vancouver.

Na época, o incêndio Dixie, um de um número crescente de incêndios florestais que eclodiram em todo o oeste americano, atingiu cinco condados, ameaçando comunidades próximas e lançando fumaça na atmosfera. Kristen Allison, um bombeiro veterano de 25 anos que estava estacionado a 70 milhas de distância, lutou para compreender a escala.

Quinze anos atrás, um incêndio de 100.000 acres seria o maior incêndio de sua carreira. Agora, temos incêndios de 1 milhão de acres, disse Allison. Somos do tamanho de Rhode Island, trabalhando em direção a Delaware.

Enquanto isso, há cinco outras fogueiras de 100.000 acres queimando agora no norte da Califórnia, acrescentou Allison. Mesmo se tivéssemos todos os recursos que desejamos, não seríamos capazes de conter esses incêndios.

Grande parte da luta contra o incêndio de Dixie foi um esforço extenuante e sujo para evitar futuras queimaduras: até 89 tripulações manuais em um único dia queimaram a cobertura do solo e abriram as chamadas quebras de linha - barreiras para retardar ou impedir o progresso - através a floresta. Bulldozers, muitos dos quais operados por empreiteiros por mais de US $ 7.000 por dia, limparam grandes áreas de árvores e vegetação inflamável. As equipes de ataque colocaram as linhas de buldôzer com mangueira de incêndio e montaram guarda, muitas vezes durante a noite, para evitar que o fogo pulasse.

Alimentado por uma combinação de ventos fortes, terreno montanhoso e condições secas, Dixie mostra como a escala dos incêndios florestais aumentou dramaticamente. Em 2010, 72.000 incêndios nos Estados Unidos queimaram 3,4 milhões de acres; no ano passado, 59.000 incêndios queimaram 10,1 milhões de acres, de acordo com o National Interagency Fire Center.

Tentar expulsar Dixie às vezes parecia um exercício de futilidade. Rotineiramente saltou sobre os intervalos, e uma equipe liderada por Sarah Collemer, uma chefe de equipamento Cal Fire de Santa Cruz, trabalhou para limpá-los.

Pessoas embarcam em uma balsa durante a evacuação quando um incêndio florestal queima no vilarejo de Limni, na ilha de Evia, Grécia, 6 de agosto de 2021. (Reuters Photo)

Temos tentado manter a linha, mas o vento continua forte e a maioria das brasas inicia um novo incêndio, disse Collemer, que supervisionava uma equipe de 30 escavadeiras. É difícil recomeçar todos os dias na linha.

Como outras megafiras recentes, o incêndio de Dixie queimou em um ritmo severo, às vezes queimando 50.000 acres em uma corrida sustentada por 13 quilômetros em um dia.

Ataques aéreos - lançamento de aviões e helicópteros para despejar água e retardante - costuma ser a parte mais cara de qualquer grande operação de incêndio florestal.

Aeronaves jogaram cerca de 21 milhões de galões de mistura retardante de chama no incêndio Dixie, a um custo de $ 4,62 por galão. A aeronave em si custou mais de US $ 1 milhão por dia nas primeiras semanas do incêndio.

Eles me chamam de o homem mais caro no incêndio, disse Matt Stanford, o diretor da filial de operação aérea do acampamento base Cal Fire. Todos os dias, os custos chegam e eu estou no topo da pilha.

Um helicóptero de combate a incêndios faz uma gota d'água quando um incêndio ocorre no vilarejo de Vilia, Grécia, em 18 de agosto de 2021. (Reuters Photo)

Alguns críticos argumentam que o retardante, uma mistura de água e sais de fosfato freqüentemente usada como fertilizante, causa mais danos do que benefícios. O Serviço Florestal dos EUA restringe o uso em torno de cursos de água para evitar a morte de peixes e a proliferação de algas.

Apesar das desvantagens, os ataques aéreos são a demonstração de força mais visível e podem cobrir muito terreno rapidamente. O retardador de líquido cor de doce permanece por muito tempo depois que a água evapora e é mais eficaz em reduzir a intensidade de um incêndio para que as equipes possam se engajar no solo.

Quando a fumaça fica mais espessa, os aviões param, forçando os chefes da aviação a usar grandes helicópteros que podem voar sob a fumaça - embora contenham menores quantidades de água ou retardante. Sob condições de fumaça pesada, os helicópteros também ficam presos.

Você recebe pressão do público e dos políticos para colocar uma aeronave no fogo, acrescentou Stanford. Eu estou batalhando no chão, ouvindo: 'Por que você não está voando?'

Ao todo, 78 helicópteros e 77 aviões foram implantados para o fogo Dixie.

Mesmo antes de o fogo Dixie estar perto de ser contido, Cal Fire começou a desviar recursos dele. Enquanto as equipes usavam tochas de gotejamento para queimar a cobertura do solo seco que poderia alimentar as chamas que se aproximavam, alguns funcionários foram realocados para o incêndio de Caldor, que subia a Sierra Nevada em direção a South Lake Tahoe, um dos principais destinos turísticos da Califórnia.

O incêndio em Caldor parou a apenas algumas centenas de metros de South Lake Tahoe, e a cidade foi poupada.

O Fogo Caldor arde ao longo de ambos os lados da Rodovia 50 enquanto os bombeiros trabalham para impedir sua propagação para o leste na Floresta Nacional Eldorado, Califórnia. (AP)

A Califórnia paga por grandes respostas a incêndios florestais por meio de um fundo de emergência sem limite definido de gastos. Nas últimas décadas, a porcentagem do orçamento do Serviço Florestal dos EUA gasto com incêndios florestais aumentou de 20% para 50%, e em 2021 o Serviço Florestal recebeu um orçamento de US $ 2 bilhões para incêndios florestais. Funcionários estaduais e federais investiram todos os recursos possíveis em ambas as megafires.

Timothy Ingalsbee, que co-fundou a Firefighters United for Safety, Ethics and Ecology, um grupo que defende práticas de gestão de terras mais fortes, argumentou que, a longo prazo, muitas das táticas empregadas por equipes de emergência prejudicam terras florestais, que se beneficiam de incêndios controlados.

Estamos combatendo incêndios nas piores condições, em vez de acender incêndios nas melhores condições, acrescentou Ingalsbee. Existem 10.000 bombeiros em linha na Califórnia, tentando manter as pessoas seguras. O que esses 10.000 seriam capazes de fazer para acender o fogo no inverno ou na primavera para produzir os melhores efeitos ecológicos - e um conjunto muito diferente de custos?

Thom Porter, que lidera a Cal Fire, disse que apoia mais estratégias de prevenção de incêndios florestais, mas que a realidade durante esta alta temporada de incêndios não permite isso.

Os esforços que colocamos são absolutamente necessários, disse Porter. Não há escolha a não ser combater um incêndio quando o fogo está se apagando. Estamos vendo centros inteiros de cidades queimando, centros históricos de cidades, como Greenville, acrescentou ele, referindo-se à cidade que pegou fogo.

Desde julho, a Califórnia gastou US $ 1,1 bilhão tentando apagar incêndios.

O presidente Joe Biden, que chamou os incêndios florestais de um código vermelho intermitente para nossa nação, fez da supressão de incêndios uma prioridade de seu projeto de infraestrutura, prometendo aumentar o financiamento federal e a assistência militar. Durante uma conferência conjunta com o governador Gavin Newsom em setembro, o presidente disse que o projeto bipartidário incluiria US $ 8 bilhões para resiliência a incêndios florestais e prometeu fornecer à Califórnia todos os recursos disponíveis para manter as famílias seguras.

É um excelente ponto de partida, disse Porter, acrescentando que acolheu bem mais investimentos do governo federal, embora reconhecendo que é impossível lançar megafiros sob certas condições climáticas, não importa a quantidade de bombeiros e retardadores de chama.

Até domingo, os incêndios queimaram mais de 2,8 milhões de acres em todo o estado. O fim da temporada de incêndios ainda está a semanas de distância.