‘A enfermagem está em crise’: a falta de pessoal nos EUA coloca os pacientes em risco - Dezembro 2021

A escassez de enfermagem há muito incomoda os hospitais. Mas, no ano e meio desde sua estréia feroz nos Estados Unidos, a pandemia de coronavírus sobrecarregou as enfermeiras do país como nunca antes, testando suas habilidades e resistência enquanto pacientes desesperadamente doentes com uma doença mal compreendida inundavam salas de emergência.

Hospitais americanos cedem sob o Delta, com UTIs se enchendoEnfermeiras tratam de um paciente COVID-19 em Santa Monica, Califórnia, 27 de julho de 2021. (Isadora Kosofsky / The New York Times)

Escrito por Andrew Jacobs

Cyndy O’Brien, uma enfermeira do pronto-socorro do Hospital Ocean Springs, na costa do Golfo do Mississippi, não conseguia acreditar no que via quando chegou para o trabalho. Havia pessoas esparramadas em seus carros, ofegando por ar, enquanto três ambulâncias com pacientes gravemente enfermos paravam no estacionamento. Logo após as portas da frente, uma multidão de pessoas ansiosas se acotovelou para chamar a atenção de uma sobrecarregada enfermeira da triagem.

É como uma zona de guerra, disse O’Brien, que é o coordenador de atendimento ao paciente em Singing River, um pequeno sistema de saúde perto da fronteira do Alabama que inclui Ocean Springs. Estamos apenas bombardeados com pacientes e não temos onde colocá-los.

O gargalo, no entanto, tem pouco a ver com falta de espaço. Quase 30% dos 500 leitos de Singing River estão vazios. Com 169 cargos de enfermagem não preenchidos, os administradores devem manter os leitos vazios.

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A escassez de enfermagem há muito incomoda os hospitais. Mas, no ano e meio desde sua estréia feroz nos Estados Unidos, a pandemia de coronavírus sobrecarregou as enfermeiras do país como nunca antes, testando suas habilidades e resistência enquanto pacientes desesperadamente doentes com uma doença mal compreendida inundavam salas de emergência. Eles permaneceram firmes em meio a uma escassez calamitosa de equipamentos de proteção individual; Estimulados por um senso de dever, eles migraram de todo o país para as mais novas zonas quentes, às vezes trabalhando como voluntários. Mais de 1.200 deles morreram do vírus.

Agora, enquanto a variante delta altamente contagiosa esmurra os Estados Unidos, enfermeiras de cabeceira, o burro de carga de um hospital bem oleado, estão esgotadas e traumatizadas, suas fileiras diminuídas por aposentadorias precoces ou mudanças de carreira que trocaram o pronto-socorro por empregos de enfermagem menos estressantes em escolas, acampamentos de verão e consultórios médicos particulares.

Estamos exaustos, tanto física quanto emocionalmente, disse O’Brien, sufocando as lágrimas.

Como líderes de hospitais em grande parte do Sul, Lee Bond, presidente-executivo do Singing River, tem lutado para estancar a perda de enfermeiras no ano passado. O esgotamento e a caça furtiva por sistemas de saúde financeiramente fracos têm prejudicado hospitais durante a pior crise de saúde pública de que há memória.

Com mais de um terço dos residentes do Mississippi totalmente vacinados, Bond está apavorado com a possibilidade de que as coisas piorem nas próximas semanas, com a reabertura das escolas e o governador Tate Reeves recusa-se a restabelecer os mandatos das máscaras. Nossas enfermeiras estão perdendo o juízo, disse Bond. Eles estão cansados, sobrecarregados e se sentem como soldados esquecidos.

Em todo o país, a escassez está complicando os esforços para tratar pacientes com coronavírus hospitalizados, levando a mais tempo de espera na sala de emergência e atendimento apressado ou inadequado, já que os profissionais de saúde lutam para tratar de pacientes que muitas vezes requerem atenção rigorosa e ininterrupta, de acordo com entrevistas com executivos de hospitais, funcionários estaduais de saúde e profissionais da área médica que passaram os últimos 17 meses nas trincheiras.

A falta de pessoal tem um efeito dominó em todo o hospital. Quando os hospitais carecem de enfermeiras para tratar os que precisam de cuidados menos intensivos, os pronto-socorros e UTIs não conseguem retirar os pacientes, criando um congestionamento que limita a capacidade de admissão de novos. De acordo com uma análise do The New York Times, 1 em cada 5 UTIs tem pelo menos 95% da capacidade - um nível que os especialistas dizem que torna difícil manter os padrões de cuidado para os muito doentes.

Quando os hospitais têm falta de pessoal, as pessoas morrem, disse Patricia Pittman, diretora do Health Workforce Research Center da George Washington University.

O governador do Oregon ordenou que 1.500 soldados da Guarda Nacional ajudassem a equipe do hospital abandonada. Funcionários de um condado da Flórida, onde os hospitais estão lotados, estão pedindo aos residentes que considerem outras opções antes de ligar para o 911. E um homem de Houston com seis ferimentos à bala teve que esperar uma semana antes que a Harris Health, um dos maiores sistemas hospitalares do país, pudesse colocá-lo para cirurgia para reparar um ombro quebrado.

Se for um tornozelo quebrado que precisa de um alfinete, vai ter que esperar. Nossas enfermeiras estão trabalhando muito, mas não podem fazer muito, disse Maureen Padilla, que supervisiona a enfermagem na Harris Health. O sistema tem 400 vagas para enfermeiras de beira de leito, das quais 17 que ficaram vagas nas últimas três semanas.

No Mississippi, onde os casos de coronavírus dobraram nas últimas duas semanas, as autoridades de saúde estão alertando que o sistema hospitalar do estado está à beira do colapso. O estado tem menos 2.000 enfermeiras registradas do que no início do ano, de acordo com a Mississippi Hospital Association. Com estados vizinhos também em crise e incapazes de aceitar transferências de pacientes, o Centro Médico da Universidade do Mississippi em Jackson, a única unidade de trauma de nível 1 no estado, está montando leitos dentro de um estacionamento.

Você quer estar presente no momento de necessidade de alguém, mas quando você está no modo de desastre e tentando manter o dedo no vazamento do dique, você não pode dar a cada paciente o cuidado que eles merecem, disse o Dr. LouAnn Woodward, o alto executivo do centro médico. Com a escassez de pessoal afetando hospitais de costa a costa, as guerras de licitações levaram os salários das enfermeiras a níveis estratosféricos, esgotando o pessoal dos hospitais que não têm condições de competir. Muitos estão em estados inundados de pacientes com coronavírus.

Texas Emergency Hospital, um pequeno sistema de saúde perto de Houston que emprega 150 enfermeiras e tem 50 turnos não preenchidos a cada semana, tem perdido enfermeiras experientes para recrutadores que oferecem bônus de assinatura de $ 20.000 e salários de $ 140 por hora. O Texas Emergency, em contraste, paga a suas enfermeiras US $ 43 por hora com uma bolsa de US $ 2 para quem trabalha no turno da noite. Isso é dinheiro ridículo, que dá uma ideia de como todos estão desesperados, disse Patti Foster, chefe de operações do sistema, que administra dois pronto-socorros em Cleveland, Texas, que estão lotados.

Foster suspirou quando questionado se o hospital oferecia bônus de assinatura. O melhor que ela pode fazer é distribuir sacolinhas cheias de chiclete, água engarrafada e uma carta de agradecimento que inclui recursos online para aqueles que estão sobrecarregados com o estresse das últimas semanas.

Os negócios nunca estiveram melhores para os recrutadores de enfermeiras de viagens. Aya Healthcare, uma das maiores agências de recrutamento de enfermeiras do país, tem contratado 3.500 enfermeiras registradas por semana, o dobro de seus níveis pré-pandemia, mas ainda tem mais de 40.000 vagas disponíveis listadas em seu site, disse April Hansen, presidente da empresa soluções de força de trabalho. Nós mal estamos fazendo uma diferença no que é necessário lá fora, ela disse.

Havia mais de 3 milhões de enfermeiras nos Estados Unidos em 2019, de acordo com o Bureau of Labor Statistics, que estima 176.000 vagas anuais para enfermeiras registradas em todo o país nos próximos anos. Mas essas projeções foram divulgadas antes da pandemia.

Peter Buerhaus, um especialista em economia da força de trabalho de enfermagem na Montana State University, está especialmente abalado por dois dados: um terço das enfermeiras do país nasceram durante os anos do baby boom, com 640.000 se aproximando da aposentadoria; e o aumento demográfico de boomers idosos que precisam de cuidados médicos intensivos apenas aumentará a demanda por enfermeiras hospitalares. Estou levantando a bandeira amarela porque uma retirada repentina de tantas enfermeiras experientes seria desastrosa para os hospitais, disse ele.

Muitos especialistas temem que o êxodo se acelere à medida que a pandemia se arrasta e o esgotamento se intensifica. Várias pesquisas sugerem que os enfermeiros estão se sentindo cada vez mais em apuros: as cargas de trabalho implacáveis; o dano moral causado pela incapacidade de prestar assistência de qualidade; e consternação quando as salas de emergência se enchem de pacientes não vacinados, alguns dos quais transbordam de hostilidade alimentada por informações incorretas. As enfermeiras também estão zangadas - porque tantos americanos se recusaram a ser vacinados. Eles se sentem traídos e desrespeitados, disse Buerhaus.