A Ozy Media, uma vez que a queridinha dos investidores, fecha em uma rápida revelação - Dezembro 2021

Foi uma queda repentina para uma empresa que já foi a queridinha dos investidores do Vale do Silício, que acreditavam na visão de seu líder, o ex-âncora da MSNBC Carlos Watson.

A enfrentada empresa de mídia digital Ozy perdeu uma de suas maiores estrelas em 29 de setembro de 2021, quando Katty Kay (fotografada aqui), uma ex-âncora da BBC, anunciou no Twitter que havia renunciado. (Vanessa Vick / The New York Times)

Escrito por Ben Smith e Katie Robertson

Ozy Media, a empresa de mídia digital que passou por um escrutínio intenso por suas práticas de negócios nos últimos dias, anunciou na sexta-feira que estava fechando, após uma súbita fuga de investidores e anunciantes e encerrando um capítulo estranho nos anais do jornalismo online .

Foi uma queda repentina para uma empresa que já foi a queridinha dos investidores do Vale do Silício, que acreditavam na visão de seu líder, o ex-âncora da MSNBC Carlos Watson. Watson tinha como objetivo criar uma empresa de mídia multiplataforma brilhante que atrairia uma geração diversificada de leitores mais jovens que procuram o tipo de conteúdo não fornecido por organizações de notícias estabelecidas.

Quando o fim chegou, veio rapidamente, cinco dias depois que o The New York Times publicou um artigo que levantava questões sobre a empresa e sua equipe de liderança. O relatório detalhou um episódio em que um alto executivo da Ozy parecia ter se feito passar por um executivo do YouTube durante uma teleconferência com banqueiros do Goldman Sachs em fevereiro, enquanto a empresa tentava levantar US $ 40 milhões.

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Em um comunicado na sexta-feira, a diretoria da empresa elogiou a dedicada equipe de jornalistas de classe mundial, acrescentando: É, portanto, com o mais pesado dos corações que devemos anunciar hoje que estamos fechando as portas da Ozy.

O colapso abrupto fascinou os observadores da mídia não porque a Ozy tivesse um grande número de leitores leais - esse, no final, era o problema -, mas porque muitos se perguntavam como a empresa havia conseguido sobreviver. A resposta tinha a ver com um fundador carismático e implacável, uma grande história e uma marca inteligente que estava perfeitamente ajustada para atrair investidores notáveis ​​do Vale do Silício e executivos de publicidade poderosos.

Seu fundador, Watson, era um banqueiro de investimentos que sonhava em ter seu próprio talk show. Quando isso o iludiu, após uma breve passagem em 2009 como apresentador do MSNBC, ele construiu uma empresa de mídia à sua própria imagem de filho de professores politicamente moderado e ascendente, alguém que se formou em Harvard e Stanford e trabalhou na Goldman Sachs.

Watson e seu sócio, outro ex-aluno do Goldman, Samir Rao, levantaram mais de US $ 80 milhões de alguns dos maiores nomes do setor financeiro. A empresa estreou em 2013, apoiada por investidores, incluindo Emerson Collective, a organização dirigida pelo bilionário filantropo e empresário de mídia Laurene Powell Jobs; e Marc Lasry, administrador de fundos de hedge e coproprietário da franquia de basquete Milwaukee Bucks.

A Ozy, cujo lema era o novo e o próximo, tinha sua sede em Mountain View, Califórnia, não muito longe das startups que se transformaram em gigantes multibilionários. Empregou cerca de 75 pessoas para criar artigos, vídeos, podcasts e boletins informativos sobre uma variedade de tópicos, desde espionagem ao apelo da cozinha da vovó. Muitos dos vídeos e programas de televisão que Ozy também vendeu estrelavam Watson em conversas com políticos e celebridades da cultura pop, um grupo que incluía Joe Biden, Hillary Clinton e John Legend.

A aparência de sucesso da Ozy dependia, em certa medida, do desempenho de seus vídeos no YouTube. Na teleconferência em fevereiro, a pessoa que se passou por um executivo do YouTube disse à equipe do Goldman Sachs que Ozy foi um grande sucesso na plataforma.

Watson se desculpou com Goldman logo depois, dizendo que o imitador era Rao, o diretor de operações de Ozy. Nesse pedido de desculpas e em um e-mail para o Times na semana passada, Watson disse que Rao estava passando por uma crise de saúde mental na época e agora estava prosperando novamente.

Após a teleconferência, a equipe de segurança do YouTube iniciou uma investigação sobre o assunto. O Google, o dono do YouTube, alertou o FBI, e o Goldman Sachs recebeu uma investigação de policiais federais, de acordo com três pessoas com conhecimento do assunto.

Enquanto o artigo do Times estava sendo noticiado, o Emerson Collective se distanciou da empresa, dizendo que não participava da última rodada de investimentos da Ozy e não fazia parte de seu conselho desde 2019. (Emerson Collective acrescentou em um comunicado na sexta-feira pela manhã que estava preocupado com as alegações relativas a Ozy.)

Na terça-feira, o conselho da Ozy disse que contratou o escritório de advocacia Paul, Weiss, Rifkind, Wharton and Garrison para investigar as atividades de negócios e a equipe de liderança da empresa.

Na quinta-feira, outro sapato caiu: Lasry renunciou ao cargo de presidente do conselho da Ozy, dizendo em um comunicado: Eu acredito que para ir em frente, Ozy requer experiência em áreas como gestão de crises e investigações, nas quais não tenho especialização específica. Outro sinal do fim veio quando Ron Conway, um investidor do Vale do Silício e um dos primeiros patrocinadores da Ozy, disse esta semana que havia devolvido suas ações à empresa.

Ozy também perdeu uma de suas maiores estrelas. A ex-âncora da BBC Katty Kay, que se juntou ao Ozy este ano depois de quase três décadas na emissora britânica, anunciou no Twitter que entregou sua renúncia na manhã de terça-feira.

As alegações no The New York Times, que me pegaram de surpresa, são sérias e profundamente perturbadoras e eu não tive escolha a não ser encerrar meu relacionamento com a empresa, escreveu ela.

Em um artigo no Times na quinta-feira, Brad Bessey, um produtor executivo vencedor do Emmy, e Heidi Clements, uma antiga redatora de TV, disseram que os executivos da Ozy os enganaram enquanto trabalhavam no The Carlos Watson Show, o talk show de Watson, para o empresa. Especificamente, eles disseram, os executivos disseram que o programa iria aparecer na rede de TV a cabo A&E. Bessey pediu demissão quando soube que esse acordo não existia, e o programa acabou aparecendo no YouTube e no site Ozy.

Também nesta semana: anunciantes como Chevrolet, Walmart, Facebook, Target e a própria Goldman Sachs - muitos dos quais estavam pagando por uma colocação no The Carlos Watson Show - pisaram no freio em seus gastos com Ozy.

Na tarde de sexta-feira, Watson e o outro membro remanescente do conselho, Michael Moe (outra figura de investimento de alto perfil, que publicou um livro chamado Finding the Next Starbucks), concluíram que a empresa não poderia se recuperar e emitiu a declaração de despedida por meio de um porta-voz.

Watson não respondeu imediatamente a um pedido de comentário.

CNN, Insider e outras publicações relataram esta semana que as condições de trabalho na Ozy estavam difíceis, e o Times, junto com outras publicações, levantou questões sobre as afirmações da empresa sobre o tamanho do público para seus vídeos online e site.

A equipe da Ozy recebeu a notícia de que a empresa não existia mais na tarde de sexta-feira. É comovente para todas as pessoas que colocaram seus corações e almas nesta empresa e produziram jornalismo, muitas vezes sob condições extenuantes, às vezes hostis, que mereciam um público muito mais amplo, Pooja Bhatia, um escritor que trabalhou na Ozy de 2013 a 2017, disse em um entrevista logo depois que ela recebeu a notícia.

Nick Fouriezos, um repórter de Ozy que saiu em junho, disse: Todos nós ficamos arrasados ​​com a quantidade de engano que estava acontecendo com a liderança, mas eu ficaria 100% com o jornalismo que era feito lá e as pessoas que trabalhavam lá foram alguns dos jornalistas mais dedicados do mundo.

Fouriezos disse que os repórteres na sexta-feira arquivaram freneticamente seus artigos, antecipando a possibilidade de o site ser retirado do ar e seus trabalhos perdidos.

Além de Powell Jobs, os primeiros investidores incluíram Axel Springer, a gigante editorial de Berlim, e David Drummond, um ex-diretor jurídico do Google. Em 2019, Ozy disse que arrecadou US $ 35 milhões de um grupo liderado por Lasry. A Fundação Ford, buscando apoiar uma empresa liderada por uma minoria, também apoiou a empresa com doações, disse seu presidente, Darren Walker. Em abril de 2020, a Ozy arrecadou mais de US $ 83 milhões e se avaliou em US $ 159 milhões, de acordo com o serviço de dados PitchBook.

Ozy recebeu o nome de Ozymandias, o famoso soneto de Percy Bysshe Shelley sobre o tema da impermanência de todas as coisas e pessoas - até mesmo o grande faraó conhecido por esse nome, que os antigos tentaram tornar imortal com uma estátua colossal, que se desintegrou.