O gosto pela carne de pangolim e a queda de um cartel de vida selvagem na África - Dezembro 2021

A polícia do Malaui começou a investigar a rede de Lin no início de 2015. Em dezembro de 2017, eles pegaram sua esposa e seu genro comprando marfim de um nacional da Zâmbia e os prenderam. Lin, no entanto, continuou a evitar ser detectado, e o caso contra os membros de sua família esfriou.

Yunhua Lin, em vermelho com moletom, em Lilongwe, Malawi. Lin foi condenado a 14 anos por uma série de acusações que equivalem a transformar o Malaui em um centro de crimes contra a vida selvagem. (Folheto via The New York Times)

Escrito por Rachel Nuwer

Centenas de caçadores ilegais são presos todos os anos por matar elefantes, rinocerontes, pangolins e outros animais na África. Mesmo assim, o problema persiste, porque sempre há um estoque pronto de homens desesperados para tomar o lugar dos colocados atrás das grades. Os criminosos de alto escalão, por outro lado - aqueles que realmente conduzem o comércio internacional ilegal de animais selvagens - quase sempre fogem da justiça.

Malawi, a nação da África Austral limitada pela Tanzânia, Moçambique e Zâmbia, uma vez foi vítima desta aplicação da lei frouxa e se tornou um dos maiores centros de tráfico de vida selvagem na África Austral, disse Dudu Douglas-Hamilton, chefe do combate ao tráfico de vida selvagem na crise do elefante Fund, um grupo sem fins lucrativos que apóia projetos de conservação em toda a África.

Mas os esforços significativos no terreno para combater as dificuldades do país com a caça furtiva e o tráfico começaram a dar frutos, e o exemplo que o Malawi está agora a dar pode mostrar a outras nações africanas como podem fazer o mesmo.

Em 28 de setembro, um juiz em Lilongwe, a capital do país, condenou Yunhua Lin a até 14 anos de prisão por uma variedade de acusações pelas quais ele havia sido considerado culpado: porte e tráfico de chifres de rinoceronte e lavagem de dinheiro. Os investigadores dizem que Lin, um cidadão chinês de 48 anos, desempenhou um papel central na transformação do Malawi em um local de crime contra a vida selvagem. Depois de cumprir suas sentenças simultâneas, ele será deportado para a China.

Malawi se tornou um local de baixo risco e alta recompensa para criminosos de vida selvagem. Mas, nos últimos anos, levou esses crimes mais a sério. Em 2017, os legisladores alteraram a legislação do país sobre vida selvagem, tornando-a uma das mais fortes da África. Anteriormente, a maioria dos criminosos de animais selvagens - se é que foram processados ​​- eram condenados a uma multa de $ 40. Agora, os promotores têm taxas de condenação de 91% por crimes de elefante e rinoceronte, e 90% dos condenados cumprem pena na prisão, com uma sentença média de 4 anos e meio. Nenhuma apreensão internacional de marfim foi associada ao Malawi desde o início de 2017.

Uma série de fatores impulsionaram essa mudança, incluindo pressão internacional, esforços nacionais para combater a corrupção, maior apoio para combater crimes contra a fauna e flora e uma abordagem mais estratégica e baseada em inteligência para investigar redes de tráfico, disse Mary Rice, diretora executiva da Agência de Investigação Ambiental , um grupo sem fins lucrativos em Londres.

Lin é apenas um dos muitos que foram alvos dessa abordagem, resultando em prisão, processo e condenação, disse Rice. Isso definitivamente não era um pontinho.

A condenação de Lin - o maior criminoso contra a vida selvagem processado até hoje no Malaui e um dos poucos indivíduos de sua categoria levado à justiça em qualquer país africano - representa uma grande vitória. Ao ouvi-lo lido no tribunal, Andy Kaonga, um dos advogados que processou o caso, disse que experimentou um sentimento de euforia.

Para o Malaui, isso mostra que não há vaca sagrada, disse Kaonga. O dinheiro não pode salvá-lo e há um limite para o que a corrupção pode realmente atingir.

A embaixada chinesa no Malawi não respondeu a perguntas sobre o caso.

Dezoito outros membros da rede de Lin - incluindo quatro parentes próximos - também foram processados ​​por crimes, incluindo posse de marfim, escamas de pangolim, chifre de rinoceronte, armas de fogo ilegais e explosivos. Além disso, a filha de Lin e outro suposto associado foram acusados ​​de lavagem de dinheiro.

Muitos dos afiliados de Lin eram chineses, mas ele também trabalhou em estreita colaboração com vários malauianos. Um homem, Aaron Dyson, um falante fluente de mandarim, está agora cumprindo 15 anos de prisão por possuir e negociar com marfim.

Você está olhando para toda uma rede liderada por chineses que está sendo desmantelada, disse Douglas-Hamilton. É uma grande vitória para a vida selvagem.

A polícia do Malaui começou a investigar a rede de Lin no início de 2015. Em dezembro de 2017, eles pegaram sua esposa e seu genro comprando marfim de um nacional da Zâmbia e os prenderam. Lin, no entanto, continuou a evitar ser detectado, e o caso contra os membros de sua família esfriou.

Uma grande chance veio em maio de 2019, quando a polícia parou o motorista de Lin e encontrou três pangolins vivos no porta-malas de seu carro. Enquanto questionavam o motorista, o Sr. Lin ligava sem parar, deixando notas de voz perguntando: ‘Onde você está?’, Disse Kaonga. Ele queria comer a carne do pangolim e foi isso que o colocou em apuros.

Isso deu à polícia base para conduzir batidas simultâneas em várias propriedades comerciais e residenciais de Lin em Lilongwe. Os cães farejadores os levaram até o marfim, escamas de pangolim, pedaços de chifre de rinoceronte e armas de fogo ilegais. Eles fizeram várias prisões, incluindo a nova prisão da esposa e do genro de Lin. Mas Lin não estava em lugar nenhum.

Vários meses depois, a inteligência levou a polícia a uma propriedade fechada na cidade, onde encontraram Lin. Ele estava tentando pular a cerca, fugindo da polícia, disse Kaonga.

Com Lin finalmente preso, Kaonga e seus colegas começaram a construir um caso. Eles enviaram os chifres de rinoceronte da casa de Lin para um laboratório na Universidade de Pretória, na África do Sul, para análise genética. Os testes revelaram que os chifres vieram de cinco animais diferentes, um dos quais havia sido caçado ilegalmente no Parque Nacional Liwonde do Malawi em 2017. Somando-se às evidências genéticas, o caçador que matou o rinoceronte Liwonde testemunhou que tinha vendido o chifre do animal para Lin.

A certa altura do julgamento, Lin ficou tão furioso que atacou Kaonga e teve de ser contido. Ele estava gritando: 'O que você quer de mim? Você pegou minha família inteira! 'Disse Kaonga.

Em termos de processos para criminosos de vida selvagem, a condenação de Lin representa talvez o caso mais significativo que já existiu na África, disse Rodger Schlickeisen, diretor executivo da Fundação Wildcat, um grupo sem fins lucrativos com sede no Texas que se concentra na conservação na África.

Há uma história lamentável de países africanos que não aplicam a lei contra grandes traficantes internacionais de vida selvagem que são cidadãos de outros países, disse Schlickeisen. É um passo importante para o Malawi processar, condenar e sentenciar Lin.

A gravidade dos processos contra Lin e seus colegas envia uma forte mensagem a outros criminosos de que o Malaui agora leva o tráfico de vida selvagem muito a sério, disse Rice. Isso torna improvável, acrescentou ela, que outro sindicato se apresente para preencher o vazio deixado pela remoção do cartel de Lin.

A esperança, agora, é que outros países vejam pelo exemplo do Malaui que é possível desmantelar as redes criminosas, disse Brighton Kumchedwa, diretor do Departamento de Parques e Vida Selvagem do Malaui. Queremos encorajar outras pessoas na África e além a tomarem a mesma posição.

O Malauí não é mais um playground para chefões, mas não queremos apenas criar uma mudança, continuou Kumchedwa, com os criminosos simplesmente transferindo suas operações para outros países africanos. Queremos lidar de forma decisiva com os crimes contra a vida selvagem.