Tailândia aposta em um novo grão de arroz para alimentar o mundo - Dezembro 2021

Por mais de 35 anos, desde o início dos anos 1980, a Tailândia foi o maior exportador de arroz do mundo, conquistando o mercado global com variedades firmes de jasmim e arroz branco. Mas o país que exporta um quinto do arroz do mundo está com problemas: em 2015, a Índia ocupou o primeiro lugar.

RD79 pode ser o futuro do arroz tailandês.

Todos os dias, Chuanchom Deerusamee come milhares de grãos de arroz.

Sua relação com os grãos é muito mais profunda do que sua dieta. Ao longo de sua carreira de 16 anos como pesquisadora e especialista em arroz no Chai Nat Rice Research Center, no centro da Tailândia, ela trabalhou e cultivou toneladas do amido mais popular do mundo em um esforço para criar a versão final.

Ela nunca pensou que uma variedade mais suave seria a resposta.

Por mais de 35 anos, desde o início dos anos 1980, a Tailândia foi o maior exportador de arroz do mundo, conquistando o mercado global com variedades firmes de jasmim e arroz branco. Mas o país que exporta um quinto do arroz do mundo está com problemas: em 2015, a Índia ocupou o primeiro lugar. E no primeiro semestre deste ano, a Tailândia caiu para o terceiro lugar, atrás do exportador rival Vietnã, cujas variedades mais macias e roliças são cada vez mais preferidas por alguns dos maiores consumidores de arroz da Ásia, da China às Filipinas. Os grãos longos, como os do arroz tailandês ou indiano, são geralmente mais duros do que os grãos mais curtos usados ​​nas tigelas e risotos do leste asiático, ou os grãos mais redondos usados ​​na paella ou no sushi.

Arroz da Tailândia, novo tipo de arroz da Tailândia, produtor de arroz da Tailândia, mundoArroz cultivado em canteiros fechados faz parte dos testes no Chai Nat Rice Research Center. (Fotógrafo: Nicholas Axelrod / Bloomberg)

O produto de Chuanchom representa o futuro potencial da indústria de arroz de seu país. Mais da metade da população mundial depende do arroz como uma dieta diária essencial. Para a Tailândia, o arroz não é apenas essencial para sua culinária, é a cultura mais importante do país. Suporta mais de 4 milhões de famílias, com um quarto das famílias tailandesas dependendo dela para obter renda; cerca de metade das terras agrícolas da Tailândia é dedicada à sua produção, o que deu ao país o apelido de tigela de arroz da Ásia. Quase metade do arroz é exportado para uma indústria de US $ 6 bilhões.

A falta de variedades mais macias está adicionando pressão ao setor de exportação, que projeta que os embarques deste ano sejam os mais baixos em 20 anos após a seca e uma moeda forte tornou seus grãos mais caros do que os concorrentes. As exportações de arroz tailandês em 2020 devem cair cerca de 14% em relação ao ano anterior.

O novo arroz é denominado RD79. (RD significa Departamento de Arroz, a agência estatal para a qual Chuanchom trabalha.) Chuanchom começou a trabalhar na variedade há uma década. Dez anos é o tempo aproximado que leva para desenvolver uma nova variedade de arroz, receber a aprovação do governo e fazer com que os agricultores comecem a plantá-la. A indústria agora está pressionando os agricultores a cultivá-la.

Arroz da Tailândia, novo tipo de arroz da Tailândia, produtor de arroz da Tailândia, mundoChuanchom Deerusameeat o Chai Nat Rice Research Center em Khao Tha Phra, Chai Nat, Tailândia. (Fotógrafo: Nicholas Axelrod / Bloomberg)

É difícil prever o futuro, diz Chuanchom sobre os desafios de prever que tipo de arroz o mundo demandará com antecedência. Portanto, tentamos criar variedades diferentes para tantos cenários diferentes quanto possível.

Ela diz que a história de seu país de exportação de grãos mais duros fez com que um mercado para qualquer coisa diferente parecesse inconcebível. Nunca me ocorreu que há um mercado para arroz mais macio até que começamos a ver outros países vendendo mais. RD79 é uma das 12 variedades nas quais ela vinha trabalhando.

Sanit Jitnupong é um agricultor tailandês que cultiva RD79. Por mais de uma década, Sanit colheu variedades mais duras em seu arrozal de quatro acres. Em junho, ele mudou para a cepa de Chuanchom.

Ouvi dizer que precisamos cultivar mais arroz para poder competir globalmente. É arriscado começar algo novo, mas não tenho nada a perder, diz Sanit, cujo campo fica na província de Kamphaeng Phet, uma das principais regiões produtoras de arroz da Tailândia. Até agora, diz ele, as coisas parecem bem antes da colheita do outono. Ele estima que produzirá cerca de 10 toneladas, em comparação com a média de cinco toneladas que normalmente coleta.

Após cerca de quatro meses de cultivo, os agricultores começam a colher. Eles então vendem seus arrozais para moleiros que removem a casca e transformam os grãos em arroz comercialmente viável para vender a varejistas e exportadores. Kriangsak Tapananon, presidente da Associação Tailandesa de Moinhos de Arroz, diz que embora muitos agricultores ainda não cultivem arroz macio, não demorará muito para persuadi-los.

O mercado interno já aceitou esse arroz e em breve mais produtores vão trocar, porque há mercado de exportação para ele, afirma. Atualmente, há menos de uma dúzia de variedades moles, incluindo RD79, sendo cultivadas em pequenos bolsões de fazendas tailandesas.

Além de ser uma variedade mole de alto rendimento, o RD79 foi projetado para resistir a doenças e tolerar a seca melhor do que os grãos tradicionais da Tailândia. Muitas variedades de arroz precisam ser submersas na água à medida que crescem, um processo que produz metano que contribui para o aquecimento global. Este arroz foi projetado para crescer sem ficar submerso o tempo todo, reduzindo os efeitos ambientais adversos.

Arroz da Tailândia, novo tipo de arroz da Tailândia, produtor de arroz da Tailândia, mundoChuanchom Deerusamee inspeciona sacos de arroz RD79 em uma fábrica de arroz em Khao Tha Phra, Chai Nat, Tailândia, na segunda-feira. (Fotógrafo: Nicholas Axelrod / Bloomberg)

Para criar a RD79, Chuanchom cruzou duas linhagens parentais com características distintas que ela queria para a nova variedade: macia quando cozida e de alto rendimento quando cultivada. Depois de produzir a primeira geração de seu novo arroz, ela replantou a nova variedade oito vezes.

O RD79 de grão longo é semelhante ao arroz jasmim, embora não tenha o perfume fragrante. Quando cozido, o arroz mantém sua forma distinta, mas com uma textura mais flexível.

Meus clientes buscam maciez e maciez, então tive que mudar de fornecedor, disse Kulapol Samsen, chef e proprietário do Yoong Chang, um restaurante chinês em Bangcoc, acrescentando que as pessoas têm atraído alimentos mais macios nos últimos anos. Kulapol diz que recebeu reclamações de que o arroz que ele costumava servir era muito firme, e ele está servindo ainda mais carne tenra agora.

Se não trabalharmos mais no desenvolvimento de variedades melhores, podemos perder o mercado dos EUA também, disse Chookiat Ophaswongse, presidente honorário da Associação de Exportadores de Arroz da Tailândia. O arroz jasmim mais duro ainda domina os EUA, por enquanto.

Diferentes tipos de arroz funcionam melhor com várias cozinhas, observa Andy Ricker, proprietário do Pok Pok, um renomado restaurante tailandês em Portland, Oregon, onde Ricker serve arroz tailandês de jasmim. Não consigo me imaginar comendo comida tailandesa com qualquer outro tipo de arroz. Para mim, tudo se resume ao cheiro do arroz, que é especialmente importante para a culinária tailandesa. Se você comer comida tailandesa e tentar com um arroz de grão curto mais macio, simplesmente não faz sentido para mim - o sabor está errado, a textura está errada, diz ele.

Se você está comendo comida coreana, ele continua, eu não poderia imaginar comer com arroz jasmim. O sabor, o cheiro e a textura estão errados.

Para as pessoas que conhecem a culinária tailandesa, como Ricker, a fragrância de jasmim que falta é uma das principais falhas da variedade RD79. Chuanchom planeja consertar isso. Ela agora está trabalhando em variedades que são perfumadas, além de suaves. Quando comecei a trabalhar com variedades mais suaves, nunca sonhei que chegaria a este ponto. Eu ficaria muito orgulhosa se isso pudesse ajudar o país a exportar mais, diz ela. Este é apenas o começo para um arroz tailandês mais macio.