Virginia remove estátua de Robert E. Lee da capital do estado - Novembro 2021

O país tem lutado periodicamente com monumentos ao seu passado confederado, inclusive em 2017, depois que um comício de extrema direita em Charlottesville, Virgínia, desencadeou esforços para derrubá-los - e erguê-los.

A estátua de Robert E. Lee é removida de seu pedestal em Richmond, Virgínia, na manhã de quarta-feira, 8 de setembro de 2021. (The New York Times)

Escrito por Sabrina Tavernise

Depois de mais de um ano de disputas legais, um dos maiores monumentos confederados do país - uma estátua elevada de Robert E. Lee, o general da Guerra Civil do Sul - foi içado de seu pedestal no centro de Richmond na manhã de quarta-feira.

Às 8h45, um homem com uma jaqueta laranja acenou com os braços, e a estátua de 21 pés levantou-se no ar e deslizou, lentamente, para um caminhão-plataforma abaixo. O sol tinha acabado de sair e iluminou o pedestal cinza imponente enquanto uma pequena multidão no lado leste do monumento soltou um grito de alegria.

Como natural de Richmond, quero dizer que a cabeça da cobra foi removida, disse Gary Flowers, um apresentador de programa de rádio e ativista dos direitos civis, que é negro e estava assistindo a atividade. Ele disse que planejava comemorar quarta-feira à noite e diria às fotos de seus parentes mortos que a humilhação, a agonia e a dor que você sofreu foram parcialmente dissipadas.

Foi um momento emocionante. A estátua de Lee foi erguida em 1890, o primeiro de seis monumentos confederados - símbolos do poder branco que pontilhavam a avenida principal de Richmond, a antiga capital da Confederação. Na quarta-feira, ele foi o último a ser retirado, abrindo a história desta cidade para que todos os seus moradores pudessem escrever.

Esta cidade pertence a todos nós, não apenas a alguns de nós, disse David Bailey, que é negro e cuja organização sem fins lucrativos, Arrabon, ajuda igrejas no trabalho de reconciliação racial. Agora podemos tentar descobrir o que vem a seguir. Estamos criando um novo legado.

O país tem lutado periodicamente com monumentos ao seu passado confederado, inclusive em 2017, depois que um comício de extrema direita em Charlottesville, Virgínia, desencadeou esforços para derrubá-los - e erguê-los. Richmond também removeu alguns após o assassinato de George Floyd no ano passado, em uma operação repentina que pegou muitos de surpresa. Mas a estátua de Lee resistiu, principalmente por causa de seu complicado status legal. Isso foi esclarecido na semana passada pela Suprema Corte da Virgínia. Na segunda-feira, o governador Ralph Northam, que pediu sua remoção no ano passado, anunciou que finalmente o faria.

Sua remoção marcou o fim da era dos monumentos confederados na cidade que talvez seja mais conhecida por eles. Monument Avenue, a avenida gramada onde muitos deles ficavam, era uma característica orgulhosa da arquitetura da cidade e um endereço cobiçado. Mas nos últimos anos, à medida que a cidade se tornou mais diversificada, demográfica e politicamente, mais moradores começaram a questionar os memoriais. Agora, quando a última estátua é retirada, muitas pessoas entrevistadas nesta cidade do sul antes conservadora disseram que eles podem não ter concordado nos últimos anos, mas que agora sua remoção parecia certa.

Barreiras de segurança são colocadas ao redor da estátua de Robert E. Lee, visível ao fundo, em Richmond, Virgínia, na noite de terça-feira, 7 de setembro de 2021, em preparação para sua remoção na manhã de quarta-feira. (O jornal New York Times)

Eu evoluí, disse Irv Cantor, um democrata moderado em Richmond, que é branco e cuja casa fica na Monument Avenue. Eu estava ingenuamente pensando que poderíamos manter essas estátuas e apenas adicionar outras para mostrar a verdadeira história e tudo ficaria bem.

Mas ele disse que os últimos anos de eventos importantes envolvendo raça, da eleição do primeiro presidente negro, à violência em Charlottesville em 2017, ao assassinato de Floyd no verão passado e aos protestos que se seguiram, mostraram a ele que os monumentos eram fundamentalmente em conflito com a justiça na América.

Agora eu entendo o ressentimento que as pessoas têm em relação a esses monumentos, disse Cantor, 68. Não acho que eles possam mais existir.

As estátuas vieram, e em Richmond, na quarta-feira, um fluxo pequeno, mas constante, de residentes veio assistir a história acontecer.

Sarah Pena, 32, estudante de medicina, estava com seu cachorro Walter. Ela disse que seus pais eram imigrantes do Brasil e embora ela tivesse nascido em Richmond, ela nunca tinha realmente entendido o que os monumentos significavam.

Eu apenas pensei que fosse uma estátua - realmente pensei que fosse apenas uma estátua, disse ela. Eu não sabia.

Mas no ano passado, a morte de Floyd e os protestos que se seguiram a trouxeram à consciência. E hoje ela tirou a manhã de folga para poder ver a estátua cair.

É história e quero ver, disse ela.

A batalha pela memória da Guerra Civil é tão antiga quanto a própria guerra. Em sua raiz, é uma luta pelo poder sobre quem tem o direito de decidir como a história é lembrada. É doloroso porque envolve o evento mais traumático que a nação já experimentou, e que ainda está, em certa medida, não processado, principalmente porque o Sul surgiu com sua própria versão da guerra - que foi uma luta nobre pelos Estados 'direitos, não escravidão.

A violenta manifestação em Charlottesville e o assassinato de Floyd geraram a conversa pública mais recente. E, de certa forma, a agulha parecia se mover: em todo o país no ano passado, as estátuas confederadas foram derrubadas por manifestantes ou removidas pelo governo. Os americanos invadiram vilas e cidades, exigindo justiça racial e uma versão mais verdadeira da história. Mas a resistência veio também e, mais recentemente, assumiu a forma de um amplo debate sobre a teoria crítica da raça, que argumenta que os padrões históricos de racismo estão enraizados na lei e em outras instituições modernas, e que versão da história da América é contada.

Talvez nenhuma cidade represente melhor o momento confuso da América na corrida do que Richmond. É marcado por profundas desigualdades raciais, resultado de gerações de discriminação, nas quais os votos dos residentes negros foram diluídos e os proprietários negros não puderam obter empréstimos. Mas décadas de trabalho de reconciliação, desde a década de 1990, tornaram a cidade mais receptiva do que muitos no Sul à remoção de seus monumentos confederados, argumentaram aqueles que realizaram o trabalho.

Richmond já percorreu um longo caminho, disse o reverendo Sylvester Turner, pastor da Igreja Batista Pilgrim no bairro de Richmond em East View, que trabalhou na reconciliação racial na cidade por 30 anos. Começamos a remover as crostas. Quando você faz isso, você experimenta muita dor e muitas resistências, e acho que estamos nesse lugar. Estamos lidando com muitas feridas não curadas que estão abaixo da superfície.

Mesmo assim, os monumentos estavam no centro da identidade de Richmond e eram apoiados por residentes poderosos, e o fato de terem caído pareceu surpreender quase todos.

Se você tivesse me dito que os monumentos iriam cair, eu teria pensado que alguém explodiria Richmond antes que alguém deixasse isso acontecer, disse Bailey. Eu acho que é um milagre dos dias modernos.

O que resta é uma cidade repleta de pedestais vazios, uma espécie de símbolo das questões raciais inacabadas da América que são particularmente características de Richmond. Esse cenário - e a convulsão política que veio com ele - também trouxe uma reação adversa.

Corey Widmer, pastor da Terceira Igreja, uma igreja majoritariamente branca e conservadora em Richmond, disse que trabalhou muito para entender seus fiéis e ajudá-los a aceitar o quanto o país mudou em termos de raça. Eles leram livros, realizaram sessões de Zoom e debateram o que estava acontecendo. Alguns fiéis mudaram. Outros deixaram a igreja.

Há tanto medo e tanta polarização política, disse Widmer, que é branco. Ele disse que todo pastor que tenta ajudar os cristãos brancos a ver a perspectiva dos negros americanos e considerar nossa própria responsabilidade realmente se entristeceu com o conflito e a dor que isso causou.

Ele acrescentou: E, no entanto, é assim que mudamos. Enfrente-o de frente. Trabalhe com isso. Amem-se uns aos outros. Tente ficar à mesa. E continue trabalhando. Eu não sei mais o que fazer.